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自然还是制度,为什么北美富南美穷?

发布时间:2017-08-13 09:27:01 来源:ifeng.com 责任编辑:阿虎

上帝眷顾的宝地,经济发展却逐渐滞后,至今依然走不出所谓的“资源的诅咒”。

  经济发展到底是由自然禀赋决定,还是由制度决定?如果经济发展由自然禀赋决定,为什么会有自然禀赋类似的两个邻国,经济发展状况迥然不同?为什么同一国家同样禀赋,例如中国的改革开放之前和改革开放之后,经济发展表现出巨大差别?如果经济发展是制度决定的,那不管是正式制度,例如法律、政府组织等,还是非正式制度,例如文化、习俗等,本身又是如何形成的?

  要回答这些复杂的问题,需要深入研究各国发展的历史,这是经济史学家研究的核心课题。其中最引人注目而从无标准答案的话题就是,为什么工业革命发生在英国?这一核心问题可以派生出很多具体的子课题,如工业革命为什么发生在英国而不是荷兰?工业革命为什么发生在欧洲而不是亚洲?工业化最先成功的亚洲国家为什么是日本而不是中国?

  这些问题回答起来殊为不易。各位经济学和历史学的先辈鸿儒皓首穷经,至今仍然莫衷一是。究其原因,在于不管是欧洲还是亚洲,都是所谓的“古老帝国”,其历史进程动辄追溯到公元前数百年以上。因此,其经济发展历程受到太多历史因素的纠缠,很难完全把各种关系理清楚。对于社会科学学者来说,我们最大的梦想是能够像自然科学家那样,对研究对象进行实验,在一个人为控制的环境下分析研究对象的前因后果。然而这可能吗?

  有时候还真有可能。对于研究经济发展史的学者来说,殖民地给我们提供了最好的“自然实验”的例子。

  首先,殖民地历史较短,很多殖民地的原住民社会结构比较单一,与西方殖民者移民以后建立的社会存在断裂。西方殖民者在到达殖民地之后,是在消灭原住民文明以后,大致在一张白纸上重新建立起来的社会。这种独特的历史为学者提供了接近“自然实验”的研究对象。

  其次,各个殖民地在经济发展方面表现五花八门,呈现很大差异性。有已经成为发达强权的殖民地,也有依然位列全球最不发达国家的殖民地。严格意义上说,美国本身就是殖民地。因此。研究殖民地经济发展的历史,体会什么原因导致了今天各个殖民地的不同经济发展水平,对于我们理解经济发展的原因和机制提供了非常好的视角。

  笔者在8月6日的专栏评论《地理还是制度?》中,提到三个学派的著名学者阿西莫格鲁、索科洛夫和施莱弗对制度与经济发展的研究。恰好这三位学者最杰出的成就,都是针对殖民地经济发展历史的研究。这进一步证明了,理解殖民地经济发展对于经济学家理解制度、自然禀赋和经济发展具有重要的启发。这三位学者分别从不同的角度研究殖民发展史,为我们提供了很好的独特视角。他们都注意到了,宗主国与殖民地的关系对殖民地后期发展至关重要。

  在欧洲殖民者一波又一波征服世界、殖民世界的过程中,最主要的强权先是存在于葡萄牙、西班牙,然后转移到法国、英国。但是不难发现,大致来说,英国殖民地今天的经济发展表现要比法国和西班牙、葡萄牙殖民地更好。英国殖民地遍布全球,很多已经成为现在最富有的经济体,例如新加坡、香港、澳大利亚、新西兰等,而其他国家的殖民地发展却异常坎坷。

  其中,反差最强烈的是北美与南美的表现。北美主要是英国的殖民地,自然条件普遍都不如南美优越。美国最初的核心区域是新英格兰地区,主要城市包括波士顿、纽约、费城等,冬季气候异常寒冷,全年有四个月都会降雪。第一批定居北美的英国清教徒面临着非常严苛的自然环境挑战。相比之下,南美和加勒比海地区自然条件要优越许多,主要的殖民定居点气候宜人,自然资源丰富。例如,加勒比海和墨西哥地区地处亚热带和热带,至今仍是纽约白领的度假胜地。农业条件极其优越,十七世纪开始由殖民者组织开辟了很多大型种植园,大规模种植甘蔗,为欧洲宗主国输送了大量白糖,自己也取得丰硕回报。南美的巴西、阿根廷、智利等国既有优越的农业条件,也有大量贵金属矿藏,真是上帝眷顾的宝地。

  然而,上帝眷顾的宝地,经济发展却逐渐滞后,至今依然走不出所谓的“资源的诅咒”。而天寒地冻的新英格兰地区,历经一次次扩张,已经成为世界最强大的国家。这一巨大的转变,其实仅仅只用了一百年。据统计,以现值美元计算,1820年阿根廷的人均GDP高达1300美元,美国为1287美元;到1900年,美国人均GDP已经飞速增长到4096美元,阿根廷仅为2756美元;到2016年,美国人均GDP高达57000美元,而阿根廷仅为20000美元,不到美国的一半。

  阿根廷是南美最发达的经济体之一,其他南美和加勒比海地区的发展更加滞后。这背后是什么样的机制导致财富出现了逆转,值得深入分析研究。

责任编辑: 阿虎

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